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Revelan cómo es un día nublado en el Planeta Marte

Las nubes son raras en Marte y, por lo general, solo aparecen en la época más fría del año cerca del ecuador del planeta. Sin embargo, hace un año marciano, la NASA notó que se formaban algunas nubes en el cielo sobre su veterano rover Curiosity y se decidió a documentarlas al año siguiente. En los últimos meses, Curiosity se puso manos a la obra, tomando algunas fotos asombrosas que nos muestran cómo son los días nublados en el Planeta Rojo, y ampliando nuestra comprensión de cómo se forman las nubes muy, muy lejos.

La NASA se refiere a estas nubes inesperadas simplemente como nubes “tempranas” (o jóvenes) actualmente. En un anuncio, la NASA dijo que el equipo de Curiosity ya hizo un nuevo descubrimiento sobre las primeras nubes a partir de las fotos del rover: están a una altitud mayor de lo habitual. Aquellos que no somos expertos en nubes (como yo, aunque en mi defensa creo que las nubes son geniales) puede que no lo encontremos demasiado significativo a primera vista, pero en realidad es una distinción importante que nos permite saber de qué están hechas las nubes.

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Como explicó la NASA, la mayoría de las nubes en Marte suelen estar a una altitud de 60 kilómetros en el cielo y están compuestas de agua helada. Sin embargo, estas llamadas nubes tempranas se encuentran a una altitud más alta y más fría, lo que significa que probablemente estén hechas de dióxido de carbono congelado o hielo seco. La NASA no especificó a qué altitud estaban las primeras nubes en las fotos de Curiosity.

“Los científicos buscan pistas sutiles para establecer la altitud de una nube, y se necesitará más análisis para decir con certeza cuál de las imágenes recientes de Curiosity muestra nubes de hielo de agua y cuáles de hielo seco”, dijo la agencia en un comunicado.

Además de obtener nueva información sobre las llamadas nubes tempranas, la NASA también ha sido testigo de algunas nubes realmente hermosas en Marte: nubes noctilucentes y nubes iridiscentes.

En las fotos sobre estas líneas, tomadas por las cámaras de navegación en blanco y negro de Curiosity, podemos ver las estructuras finas y onduladas en las nubes. Conocidas como nubes noctilucentes, que en latín significa “brillo nocturno” o nubes crepusculares, estas nubes “se vuelven más brillantes a medida que se llenan de cristales y luego se oscurecen después de que la posición del Sol en el cielo desciende por debajo de su altitud”, dijo la NASA. Los científicos utilizan esta información sobre la posición del Sol para calcular la altitud de las nubes noctilucentes.

Puedes apreciar la impresionante belleza de estas nubes en las fotos a continuación, lo que hace que parezca que hay olas en el cielo marciano.

Sin embargo, el Curiosity no solo nos dio un vistazo a las nubes noctilucentes. El rover, a través de fotos tomadas por su MastCam, también nos mostró que las nubes en Marte pueden brillar con color. Estas se llaman nubes iridiscentes o nubes de “madreperla” y son algunas de las cosas más coloridas que verás en Marte.

“Si ves una nube con un conjunto de colores pastel relucientes, es porque las partículas de la nube son casi idénticas en tamaño”, dijo Mark Lemmon, científico atmosférico del Instituto de Ciencias Espaciales en Boulder, Colorado (Estados Unidos), en el anuncio de la NASA. “Eso suele suceder justo después de que las nubes se hayan formado y hayan crecido todas al mismo ritmo”.

Las fotos de nubes de Curiosity nos ofrecen una nueva perspectiva de Marte. En un momento en que nuestros rovers y helicópteros nos envían fotos fascinantes de la superficie rocosa del planeta, Curiosity nos muestra que el planeta puede ser más colorido de lo que imaginamos. También es otro recordatorio de que el rover veterano de la NASA, eclipsado en este momento por el nuevo y resplandeciente vehículo Perseverance y el helicóptero Ingenuity de la agencia espacial, puede ser viejo, pero todavía está llevando a cabo una ciencia asombrosa.

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